Det blev en nervig återkomst till Champions League i veckan. Innan matchen sjöng The Kop med stort självförtroende och med en kraft som ansamlats i fem år. Äntligen var Champions League-kvällar tillbaka på Anfield, och det skulle firas med en överhalning av turneringens förväntade slagpåse.

Men bulgarerna från Razgrad ville annat och de pressade både Liverpool och undertecknad till bristningsgränsen. Liverpool hade lika svårt att få igång spelet som mot Villa, tempot var lågt och mittfältet slarvigt. Längst fram huserade Balotelli, som fortfarande letar efter matchformen och rätt samarbete med lagkamraterna. Mario tillbringade för stor del av matchen med att hämta boll utanför straffområdet, som ett resultat saknade Liverpool djupledsspelet längst fram som man är van vid att få från Sturridge.

Det var en krampaktig insats totalt sett som Liverpool bara borde ha fått med sig en poäng ifrån. Rodgers berömde lagets inställning att aldrig ge upp efter Ludogorets kvittering men i sanningens namn gjorde laget inget extra under tilläggstiden. Det var helt enkelt en gåva från en klumpig tredjemålvakt som borgade för att Gerrard kunde sätta sitt enda positiva avtryck på matchen. En riktig kop out från en knivig situation.
(Cop out på engelska – att ta den lätta vägen ur en svår situation, att lägga skulden på någon eller något annat för att göra saker lättare för dig själv)

Poängen var det viktigaste men insatsen gav upphov till betydligt fler frågor än svar. Till exempel:

Orkar Gerrard mer än en match i veckan? Kaptenen är 34 och har varken benen eller uthålligheten som han hade när han rundade 30-strecket. Hade inte Allen och Can varit skadade hade Gerrard nog inte spelat i tisdags men nu kände sig Rodgers nödgad att använda honom. Det slog tilbaka i form av en seg kapten som tappade sin defensiva yta gång på gång och inte orkade jobba hem när bulgarerna vann boll. Lägg därtill dåliga passningar och taskig leverans på fasta och du får en riktig skitinsats av Stevie. Straffen som sagt det enda positiva. Orkar Gerrard leverera mot West Ham?

Vilket spelsystem passar Balotelli? För mig är det solklart att Liverpool ska spela en diamant om Mario ska vara med i startuppställningen. Han behöver en kollega som löper i djupet och drar på sig bevakning som han samtidigt kan skarva och väggspela med. Mot Ludogorets och Villa var han isolerad på topp, och när han sin vana trogen gick djupt för att hämta boll fanns det ingen närvaro i boxen. Det måste Rodgers åtgärda snabbt för offensiven får inte darra när defensiven fortfarande gör det, ett givet recept för poängtapp annars. Mot West Ham vill jag se Sterling centralt bredvid Balotelli, det är där Raheem hör hemma i Sturridge frånvaro.

Hur länge är Mignolet nr:1? Utrusningen vid Ludogorets kvittering är ett utmärkt exempel på hur dålig kommunikationen är mellan belgaren och försvaret. Istället för att stanna kvar och låta mittbacken löpa med tar han en snabb rusning och gör valet enkelt för anfallaren: ”Aha, jag behöver bara runda dig och rulla in den, tack för hjälpen!”
Om Mignolet står kvar måste anfallaren hitta rätt vinkel och välja ett hörn att avsluta i, samtidigt som han är jagad. Många moment att beakta, Mignolet eliminerade dem alla. Belgaren är mer än lovligt svajig i alla moment utom att stoppa skott och det sprider en sanslös virrighet i hela försvaret. West Ham blir ett rejält test för Mignolets pondus – han får inte misslyckas.

Drygt två timmar kvar till matchen mot West Ham nu. En notoriskt jobbig bortamatch där Liverpool ofta har haft svårt att hantera motståndarnas fysik och bufflighet. Nu finns det ingen Carroll men väl en Enner Valencia med egenskaper som brukar skaka Liverpools försvar. Ecuadorianen är kraftfull men samtidigt snabb. Bra i luften men rör sig samtidigt över stora ytor. Han är svår att fånga upp och skjuter nästan lika hårt som Yeboah. Ett riktigt test för Liverpools skakiga defensiv.

Förhoppningsvis blir det som sagt en diamantformation på Upton Park. Den är oslipad men kan göra mycket skada ändå. Sterling centralt och mycket yta för Moreno och Manquillo att bomba fram på. Ser Liverpool bara till att ha spelare i boxen vid inlägg bör det bli stora problem för West Ham. Tippar ändå bara 2-2 på grund av att jag helt enkelt inte kan se Liverpool hålla nollan på Upton Park i dagsläget. Samma känsla hade jag i och för sig inför bortamatchen mot Southampton förra säsongen och då blev det 3-0. Tolka det som ni vill.